El Gavial

Jorge D. Williams

Foto de D. Nadalin

Los cocodrilianos de la actualidad solo representan una muy pequeña fracción de los que han existido. Unas veintitrés especies vivientes agrupadas en tres familias (Crocodylidae, Alligatoridae y Gavialidae) se distribuyen por las zonas tropicales del mundo, extendiéndose también por algunas regiones templadas.

Según sigamos las pruebas provenientes de la morfología, o de datos moleculares, en la familia Gavialidae se incluiría según distintos autores a dos especies: el gavial del Ganges (Gavialis gangeticus) y el falso gavial (Tomistoma schlegelii) o solo a una especie: al gavial del Ganges, quedando en este último caso el falso gavial incluido en la familia Crocodylidae

El gavial es uno de los cocodrilos más grandes, puede llegar a medir 6 metros de longitud, aunque incluso hay registros aislados de gaviales de más de 9 metros. En promedio las hembras llegan a medir 4.5 metros y los machos entre 5 y 6 metros. Se conoce poco de su biología, pero se estima que podrían vivir entre 40 y 50 años.

Se caracterizan por su hocico largo y muy delgado, y de 3.5 a 6 veces más largo que ancho en la zona frente a los ojos; no deja de crecer y por lo tanto cada vez es más largo. Los machos presentan en el extremo del hocico una llamativa protuberancia que utilizan durante el apareamiento. Esta protuberancia en idioma hindi se denomina “ghara” (olla) y en ingles al gavial se le llama gharial por este motivo. Se trata de una tapa cartilaginosa en la nariz de los machos que mueven al respirar realizando un sonido característico que utilizan durante la defensa del territorio y durante el cortejo

La dieta de los juveniles es diferente a la de los adultos. Los juveniles se alimentan de pequeños animales, como insectos, crustáceos, o algunos vertebrados como ranas, pero a medida que crece su hocico se hace más estrecho y alargado, y pasan a alimentarse exclusivamente de peces, para lo cual su mandíbula está perfectamente adaptada.

Aunque el gavial antes tenía una distribución geográfica más amplia, en la actualidad se les encuentra en los ríos de algunas zonas de la India y Nepal donde solo quedan tres subpoblaciones reproductoras muy separadas. Está posiblemente extinto en Bangladésh, Bhután y Pakistán, y está extinto en Myanmar. En el siglo XX estuvieron cerca de desaparecer a causa de la cacería y la destrucción de su hábitat, razón por la cual fue considerado en peligro en 1986 , estando en la actualidad catalogado en peligro crítico.

El MLP posee un cráneo de gavial depositado en la colección herpetológica de la División Zoología Vertebrados. La fecha de ingreso de la pieza se desconoce y posiblemente haya sido en tiempos fundacionales de la institución.

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